Американские зайцы-беляки, обитающие на северо-западе Канады, оказались падальщиками и каннибалами. Как пишут канадские биологи в журнале «Northwestern Naturalist», именно зимой зайцы чаще всего питаются падалью, вероятно, восполняя таким образом нехватку питательных веществ.

Помимо мяса, беляки поедают и перья погибших птиц. Ранее в научной литературе встречались упоминания о зайцах-падальщиках, но доказательства подобного поведения биологи получили впервые. Научно-популярное издание «N+1» напоминает, что американские беляки обитают на территории Канады и США в хвойных и лиственных лесах. Причем,  питаются они преимущественно растительной пищей. Весной и летом их рацион довольно разнообразен — листья, молодые побеги и трава. Зимой зайцы поедают кору, хвою, небольшие ветки и стебли. Ранее биологи сообщали о том, что американские беляки едят падаль  но документальных свидетельств этого не было.

И вот учёные из Торонтского и Альбертского университетов под руководством Руди Бунстры такие доказательства получили: они сняли на видео американских беляков, поедающих падаль, в том числе тела других зайцев. Ученые исследовали сообщества падальщиков, обитающих вблизи озера Клуэйн на северо-западе Канады, и в 2015—2017 годах раскладывали в разных местах трупы разных видов животных. В нескольких метрах от них исследователи прятали камеры с датчиком движения и оставляли их на месте до тех пор, пока падаль не съедали.

Оказалось, что беляки съедали мертвечину в 12 процентах случаев (20 тел из 161). В основном они питались так зимой, по-видимому, восполняя недостаток белков и других питательных веществ. В период с мая по август зайцы к падали не притрагивались. Беляки ели как млекопитающих, так и птиц: в частности, трупы канадской рыси — хищника, который преимущественно охотится на них самих. Кроме того, в качестве корма канадские падальщики использовали тела других зайцев, разных видов рябчиков и черноклювых гагар. Исследователи отмечают, что беляки отдавали предпочтение телам рябчиков, причем в этом случае поедали не только мясо, но и перья. По мнению ученых, североамериканские зайцы вполне могли бы оказаться и каннибалами.