Девять из тринадцати самых древних баобабов Африки загадочным образом умерли, и многие другие деревья-долгожители сейчас находятся в критическом состоянии, причина чего пока неясна, заявляют экологи в статье, опубликованной в журнале Nature Plants.

«Мы предполагаем, что эта эпидемия смертей связана с тем, что баобабы могут быть не настолько стойкими к засухам, как мы считали раньше. С другой стороны, подобные проблемы должны были затронуть все деревья, а не только самые большие и древние баобабы», — комментирует открытие Сара Вентер из Университета Витватерсранда в Йоханнесбурге (ЮАР).

В отличие от других деревьев, у баобаба нет годичных колец, из-за чего их возраст определить почти невозможно при помощи традиционных методов, за исключением радиоуглеродного анализа. По примерным оценкам учёных, самые толстые и большие баобабы, чей диаметр приближается к пяти метрам, прожили около двух тысяч лет.

В общей сложности учёные вычислили возраст свыше шести десятков деревьев, растущих на Юге Африки, на Мадагаскаре и в восточной части континента, проведя своеобразную перепись древнейших баобабов.

В итоге учёным удалось раскрыть один из главных секретов живучести баобабов: когда старый ствол дерева умирает, его корни выращивают новый побег рядом со старым, что в конечном итоге приводит к формированию большого полого ствола, характерного для этих растений.

Но вместе с тем учёные натолкнулись на новую загадку: за двенадцать лет наблюдений более половины деревьев, чей возраст превышал 1,3–2 тысячи лет, погибли по пока непонятным причинам. Как правило, их гибель начиналась с того, что самый древний ствол дерева внезапно падал и отмирал, а за ним следовали и все остальные части баобаба.

Многие из этих растений, по словам экологов, считались священными деревьями среди местных жителей, и поэтому крайне маловероятно, что люди могли уничтожить их или как-то негативно повлиять на жизнь баобабов. Причины гибели баобабов пока не совсем ясны, однако экологи считают, что их могло погубить изменение климата, усилившее засухи в Южной Африке.

Фотография: Shutterstock.com