Совместными усилиями геологи и биологи сумели взвесить «зомби-бактерий», живущих в глубинных недрах планеты, а заодно и всех остальных обитателей подземных глубин. Они оказались в сотни раз тяжелее всех людей, живущих сейчас на Земле.

Достаточно долгое время учёные считали, что жизнь на Земле встречается лишь в её морях и океанах, на поверхности континентов и в узкой прослойке почвы и грунта на дне морей. Однако в последние годы они находят всё больше свидетельств того, что границы биосферы заметно шире – большие колонии микробов были найдены даже на дне Марианской впадины и внутри горных пород на глубине в несколько километров.

Более того, позже учёные обнаружили, что существуют и «подземные» многоклеточные организмы, такие как многоножка Аида Geophilus hadesi, живущая на дне километровой пещеры в Хорватии, а также нематоды из рода Poikilolaimus, обитающие в почве золотых шахт в ЮАР на ещё большей глубине.

Одна из самых необычных черт этих организмов – крайне медленная скорость метаболизма, связанная с постоянным недостатком кислорода или питательных веществ. По этой причине многие учёные сравнивают подобных жителей подземного мира с «зомби» из фэнтези-литературы, тоже не отличавшихся высокой скоростью «мышления» и действий.

Все эти открытия заставили учёных задуматься о том, как много живых существ скрывается в глубинных слоях литосферы Земли, и подсчитать их примерное количество. Почти десять лет назад для решения этой задачи была создана организация Deep Carbon Observatory, в которую сейчас входит четыре десятка стран и почти тысяча учёных. Её участники собрали и изучили сотни проб из самых глубинных слоёв коры и дна моря, что помогло им составить первую карту, а также оценить общую массу, объём и другие важнейшие свойства биологической «тёмной материи».

Оказалось, что общий объём этой части биосферы составляет два миллиарда кубических километров, что примерно в два раза больше размеров Мирового океана, а её вес превышает 23 миллиарда тонн. Эта цифра в 385 раз больше массы всех людей и в 12 раз больше всех морских и сухопутных животных на Земле. Подобное открытие заставило специалистов задуматься о том, как жизнь могла проникнуть на такую глубину, почему многие сообщества «подземных» микробов из разных уголков Земли почти не отличимы друг от друга и существовала ли эта жизнь в литосфере со времён формирования планеты.

Дальнейшие изыскания, как надеются геологи и биологи, дадут ответы на все эти вопросы и помогут понять, какую роль микробы и многоклеточные существа играют в круговороте углерода в природе, и как они могут влиять на глобальное потепление и другие колебания климата.

Фотография: Shutterstock.com