Наблюдения за соседними галактиками помогли учёным выяснить, что границы Млечного Пути постепенно расширяются из-за формирования новых звёзд на его окраинах, прибавляя по 500 метров каждую секунду. Об этом заявили астрономы, выступавшие на Европейской неделе астрономии и науки в британском Ливерпуле.

«Млечный Путь и так был не самой маленькой галактикой, однако теперь мы выяснили, что его видимая часть медленно, но постоянно растёт по мере формирования новых звёзд на кромке его диска. К тому времени, когда Солнце начнёт умирать, размеры Галактики увеличатся примерно на пять процентов», – заявила Кристина Мартинес-Ломбилла из испанского Астрофизического института Канарских островов на Тенерифе.

Примерно половина галактик, окружающих Млечный Путь в обозримой Вселенной, являются мёртвыми с точки зрения космологической эволюции – в них давно прекратили формироваться новые звёзды, поэтому они постепенно краснеют и угасают. Почему это происходит, учёные пока не знают, и на этот счёт есть много гипотез.

Наблюдая за несколькими близлежащими галактиками и характером движения светил, испанские астрономы открыли в них ещё один фактор, который может влиять на процессы эволюции, жизнь и смерть «звёздных мегаполисов».

Учёные пытались раскрыть особенности и основные маршруты массовых миграций звёзд, возникающих на окраинах галактик. Когда такие светила рождаются, они часто покидают пределы тех «звёздных яслей», где появились на свет, и мигрируют в сторону ядра и внутренних регионов галактик.

Учёных давно интересует то, как этот процесс влияет на размеры Млечного Пути и характер его эволюции. Возможности оценить это у них не было из-за того, что мы живём внутри нашей Галактики. Мартинес-Ломбилла и её коллеги обошли данную проблему, наблюдая за галактиками NGC 4565 и NGC 5907, похожими на нашу по размерам и структуре.

Учёным удалось доказать, что границы этих галактик не стоят на месте, а постепенно расширяются. Они даже  вычислили скорость, с которой растёт Млечный Путь. По их расчётам, каждый год границы Галактики должны расширяться на 15 миллиардов километров, что примерно равно десятой доле расстояния между Землей и Солнцем.

По меркам космоса это достаточно скромное расстояние, однако через несколько миллиардов лет изменения в размерах будут хорошо заметны для сторонних наблюдателей с соседних галактик, если там, конечно, присутствуют внеземные цивилизации. Эти изменения в размерах Млечного Пути, как считают учёные, могут сильно повлиять на характер его дальнейшей эволюции.

Фотография: Shutterstock.com