Специалисты НАСА успешно продлили жизнь зондам-ветеранам «Вояджер-1» и «Вояджер-2», отключив систему обогрева датчиков космических лучей, а также «оживив» часть двигателей, использовавшихся в последний раз 30 лет назад. Это поможет паре старейших космических аппаратов прожить ещё дольше, чем ожидают учёные.

«Оба аппарата сейчас изучают те уголки космоса, которые мы никогда не посещали и не видели, и поэтому каждый лишний день их работы принесёт нам новые открытия. «Вояджеры» продолжают удивлять нас, раскрывая тайны дальнего космоса», – заявил Эд Стоун, бессменный руководитель и создатель проекта «Вояджер».

Миссия «Вояджер» в лице двух зондов-близнецов «Вояджер-1» и «Вояджер-2» была запущена в космос в сентябре 1977 года, и на сегодняшний день эти аппараты являются самыми далёкими от Земли и самыми долгоживущими космическими аппаратами. Сейчас, как показывают наблюдения с датчиков «Вояджера-2», они полностью покинули гелиосферу – «пузырь» из плазмы солнечного ветра, окружающего наш мир, и вышли за пределы «колыбели человечества».

Иными словами, начиная с 2012 года, когда «Вояджер-1» достиг так называемой гелиопаузы, границы между Солнечной системой и межзвёздной средой, пара зондов НАСА движется через абсолютно неизвестное науке пространство, чьи свойства были загадкой для астрономов на протяжении нескольких десятилетий. 

По этой причине у учёных нет никаких представлений и ожиданий насчёт того, с чем столкнутся зонды по мере своего движения через космос к другим звёздам. Как ожидают специалисты, «Вояджеры» проработают ещё как минимум до 2020 года и соберут информацию по свойствам межзвёздной среды и границы между гелиосферой и открытым космосом. Главная проблема и для того, и для другого аппарата заключается в том, что их главный источник тепла и электроэнергии – радиоизотопные генераторы, постепенно теряют свою мощность.

Это происходит из-за того, что содержащийся в них плутоний-238 обладает достаточно небольшим периодом полураспада, 87 лет. Благодаря этому, радиоактивное «сердце» зондов сейчас вырабатывает примерно на 40% меньше тепла, чем 42 года назад, из-за чего инженерам миссии и её научной команде уже пришлось отключить часть инструментов. Некоторые из них вышли из строя сами по себе, однако другими придётся пожертвовать. Отключение обогревателя и включение старых маневровых двигателей значительно продлило жизнь аппаратам, однако в ближайшие годы, как предполагают Стоун и его команда, им придётся отключить обогрев и у других научных приборов.

В прошлом учёные уже проделывали подобную операцию с ультрафиолетовым детектором «Вояджера-1» – он проработал ещё несколько лет после перехода в «холодный» режим. По этой причине они надеются на то, что и остальные инструменты «Вояджера-2» переживут эту процедуру, что позволит ему установить новые рекорды долгожительства.

Фото © Shutterstock.com