Каждого, кто бывал в пещерах, поражает природная красота сталагмитов. Их причудливые формы будоражат наше воображение. Порой невозможно поверить, что они в буквальном смысле слова выросли и продолжают расти. Но что самое удивительное – только сейчас учёные смогли выяснить скорость их роста.

Оказывается, несмотря на различные условия в самых разных точках земного шара, сталагмиты везде растут с одинаковой скоростью. Такое открытие недавно сделали геологи. Международная группа специалистов, которую возглавляет Энди Бейкер из Университета Нового Южного Уэльса в Австралии, опубликовала результаты своих исследований в журнале Reviews of Geophysics.

Напомним, сталагмиты – это натёчные минеральные образования, по большей части известковые, реже гипсовые или соляные, которые нарастают в виде конусов, столбов со дна пещер и других подземных карстовых полостей. Они возникают в процессе отложения различных минералов, которые содержатся в каплях, сочащихся с потолка пещер.

Так вот только сейчас выяснилось, что это всегда происходило одинаково, без каких-либо отклонений на протяжении длительного времени. То есть их рост на продолжительных временных отрезках в десятки тысяч лет, как это ни странно, постоянен. А это означает, что условные «годовые слои» сталагмитов можно использовать в качестве надёжных индикаторов возраста и палеоклиматических условий.

С помощью исследования этих слоёв, так же как годичных колец на деревьях, можно получить информацию о температуре окружающей среды, о периодах сезона дождей и засух, о похолодании и потеплении в разные периоды времени.

Исследователи впервые обобщили данные по скорости роста сталагмитов в разных частях планеты и выяснили, что она практически неизменна по всему миру. Так, для того чтобы достигнуть высоты всего в один метр, сталагмит растёт около 11 тысяч лет.

По словам Энди Бейкера, проведённый учёными всесторонний и обобщающий анализ позволяет рассматривать рост сталагмита как метроном, постоянный в течение сотен и тысяч лет, и использовать эти данные для изучения климатических изменений. Процесс роста предсказуем, его могут изменить, и то незначительно – всего на несколько лет, лишь экстремальные погодные явления, ускоряя или замедляя процесс. И это уникальное свойство делает сталагмиты бесценным материалом для исследователей.

Геологи также обнаружили ещё одну закономерность: независимо от местонахождения сталагмиты растут быстрее при потеплении, а при похолодании замедляют свой рост. В регионах с сезонным климатом это даёт возможность по сталагмитам выстраивать довольно точную хронологию.

В слоях сталагмитов сохраняются и свидетельства более длительных климатических колебаний, таких как фазы Южной осцилляции Эль-Ниньо и Ла-Нинья, а также индикаторы экстремальных погодных явлений – мегазасух, лесных пожаров и наводнений. К примеру, по частицам пепла от лесных пожаров, попавших в слои сталагмита с каплями воды, учёные смогли восстановить историю пожаров в Западной Австралии за последние несколько тысяч лет.

Получить информацию об изменениях окружающей среды в прошлом и точно знать, когда это произошло, специалистам помогают и другие исследования химического состава сталагмитов. Попавшие с водой крошечные частицы почвы или различные микроэлементы могут создавать поры между растущими кристаллами сталагмитов или изменить их форму.

Перед учёными теперь стоят новые задачи, которые помогут узнать закономерности и механизмы роста кристаллов внутри каждого слоя сталагмитов.

Автор: Екатерина Мельникова

Фото Shutterstock.com