Прообразом добродушного старца с белой бородой, приносящего подарки, был реальный человек, оставивший заметный след в истории христианства.

Покровитель мореходов

Святитель Николай, великий чудотворец, родился в III веке в городе Патара, в Ликии – стране на юге Малой Азии, в семье богатых и благочестивых родителей. Погружённый в крестильную купель, он, ко всеобщему удивлению, сам встал на ножки и смирно простоял весь обряд. Полученное им имя в переводе с греческого означает «победитель народов». Любознательный малыш не интересовался играми, целиком посвящая время чтению и молитве, а возмужав, стал священником, отдав большое родительское наследство на дела милосердия.

Он отправился на корабле в паломничество к Святой Земле. Разыгралась буря; один матрос упал с мачты, разбившись насмерть о палубу. Началась паника, и лишь молодой священник спокойно молился о спасении. Тучи расступились, и из просвета с небес полился яркий свет. Море успокоилось. Николай тем временем склонился над погибшим, которого бог тут же воскресил по его молитвам. Вот почему мореходы всего христианского мира считают Николая Чудотворца своим покровителем.

В Палестине смиренный странник, обойдя все евангельские места, долго размышлял о чём-то в рождественской пещере близ Вифлеема. А вернувшись домой, принял монашество и ушёл в затвор.

Украденные мощи

Но вскоре голос свыше повелел ему прервать уединение и идти в Миру, столицу Ликии.

В то время тамошняя епископская кафедра опустела. Николай и не помышлял занять её. Однако одному местному старцу было видение: кто первый войдёт в храм – тот и епископ. Утром прихожане обнаружили там священника, ежедневно приходившего молиться ещё затемно. И с ликованием провозгласили Николая архиепископом Мирликийским.

Во времена императора Диоклетиана, гонителя христиан, он мужественно продолжал проповедовать, за что был брошен в темницу. Но и там не угасил он благочестивого пыла, утешая заключённых единоверцев. А со смертью тирана вернулся в свой храм. Исцеляя болящих, спасая неправедно осуждённых, помогая бедным, святой Николай дожил до глубокой старости и умер 6 декабря 342 года.

Древние стены храма Святого Николая

Храм чудом сохранился до наших дней. Тысячи паломников едут сюда, чтобы увидеть каменные плиты, по которым ступала его нога, великолепные своды, от которых отражался его голос, прекрасные античные барельефы с крестами и старинные византийские фрески. За алтарём находится узкий каменный коридор, по которому великий праведник проводил кающихся грешников. Но главная цель поклонения – резной саркофаг, гробница святого, покрытая массивной крышкой из золотистого мрамора с его скульптурным изображением, сделанным европейскими рыцарями во время одного из крестовых походов.

Саркофаг варварски разбит. Случилось это ещё в 1087 году, когда итальянские купцы, считавшие Николая своим патроном, ворвались в церковь, чтобы украсть его мощи. Легенда гласит, что кости святителя источали целебное миро, и грабители обнаружили, что благоухающий каменный гроб залит благодатной субстанцией.

Это, впрочем, не помешало им вывезти святыню в город Бари, где мощи Николая Угодника находятся и поныне. В Мире осталась лишь сама гробница да несколько брошенных в спешке небольших косточек, выставленных теперь в музее Антальи.

Старинные византийские фрески

Три девицы под окном

Николай Угодник – любимейший святой православной Руси. На Западе на мирликийского чудотворца смотрят иначе: он прежде всего Санта-Клаус.

Каким же образом архи­епископ Миры стал «хозяином» Рождества?

Дело в том, что ранние христиане праздновали лишь Крещение и Пасху. Несмотря на хранимое ими предание о рож­дении Иисуса в период зимнего солнцестояния (25 декабря по юлианскому календарю), дата эта особо не отмечалась.

Но как-то ночью святой Николай услышал под окном бедняцкой хижины разговор трёх сестёр. Жестокая нищета не позволяла им выйти замуж. Заливаясь горькими слезами, старшая воскликнула, что ради сестёр готова продать себя в рабство… Николай, вспомнив, что сегодня ночь рождения Спасителя, кинулся в церковь, прихватил там увесистый кошель и вернулся к дому. Когда свет в хижине погас, он подбросил в окно первый в истории рождественский подарок. И утром нищий хозяин нашёл на полу россыпь золотых статеров, а вскоре выдал замуж старшую дочь.

В городе заговорили о чуде. И праведник твёрдо решил каждое Рождество творить нечаянную радость, которая хотя бы в эту ночь заставляла людей забыть о невзгодах.

Современная скульптура «Святой Николай и дети» в Демре

На следующий год он снова подкинул в то же окно мешочек с золотом, а ещё через год – такой же для младшей сестры. Но рождественская ночь выдалась холодной, окно оказалось закрыто. Тогда Николай, взобравшись на крышу, бросил мешочек в дымоход. Он уже спускался, когда хозяин дома увидел его и, узнав всенародно любимого архиепископа, благодарно припал к его ногам.

Подаривший Рождество

Говорят, что накануне той памятной ночи младшая дочь повесила над очагом чулки и подарок угодил прямиком в один из них. По другой версии, это был башмак. В городе прошёл слух о необыкновенной находке, а епископу понравилась подсказанная случаем идея.

Тогда в Ликии было не принято входить в дом обутыми: башмаки оставляли у дверей. Это позволяло Николаю делать добро незаметно: каж­дое Рождество он подкладывал в обувь нуждающимся золотые монеты и другие гостинцы. Вот откуда в Европе обычай вешать у камина и на ёлки декоративные чулки или маленькие башмачки. А чудесный праздник вошёл в обычай.

Всё это лишь легенды, однако многие историки считают, что празднование Рождества действительно берёт начало в IV веке – в пору жизни Николая Угодника. Уже тогда Мира Ликийская была частью Восточной Римской империи.

В X веке византийская принцесса Теофана вышла за германского императора Оттона II. От этой почитательницы святого Николая распространились по всей Европе предания о его жизни.

Почему Санта-Клаус?

В Нидерландах его считают покровителем Амстердама, называя по-голландски Sinter Klaas. В XVII столетии голландские мореплаватели с деревянной статуей Синтерклааса на борту причалили к берегам Северной Америки. Купленные у индейцев земли они назвали Новым Амстердамом. Сменившие их англичане переименовали колонию в Нью-Йорк, но голландские традиции остались.

А звавшийся теперь Санта-Клаусом святой Николай органично вписался в зарождавшуюся культуру Соединённых Штатов.
В 1822 году американский поэт Клемент Кларк сочинил рождественскую сказку «Приход святого Николая», впервые изобразив его весёлым эльфом, живущим на Северном полюсе. Книга полюбилась читателям и утвердила порт­рет Санта-Клауса.

А в 30-е годы XX века художник Хаддон Сандблом по контракту с Coca-Cola стал рисовать его в красно-белых цветах компании. И это добавило ещё одну яркую черту в сложившийся образ.

Хотя так трудно поверить, что родина Санта-Клауса – вовсе не Лапландия и что его сказочный дом до сих пор стоит на солнечном средиземноморском побережье, где почти никогда не бывает снега.

Автор: Роман Нутрихин