12 апреля 1961 года. Эта дата навечно вошла в историю освоения землянами космического пространства. Первый полёт человека в космос стал подлинной мировой сенсацией. И это был наш соотечественник, наш герой – Юрий Алексеевич Гагарин.

Лондонская газета «Таймс» писала в те дни: «Для Жюля Верна путешествие вокруг Земли продлилось 80 дней. Русский майор Гагарин облетел нашу планету за 108 минут. Промежуток между утренним кофе и поздним завтраком, время, которое ежедневно многие из городских служащих проводят в пути между домом и местом работы. Честь русским! Они поразили воображение всего мира, как в XV веке поражали воображение люди – открыватели новых земель».

Торжественная встреча первого космонавта Земли состоялась в Москве 14 апреля. О том, как это было, вспоминает очевидец событий, ныне пенсионер, кандидат технических наук Валерий Григорьевич Островский. Он был тогда в гуще ликующего народа и, не растерявшись, умудрился сделать эпохальные снимки. Часть из них, с комментариями автора, сегодня публикуется впервые.

Для меня, студента 4-го курса МХТИ им. Менделеева, этот день начался с торжественного сообщения диктора Юрия Левитана о первом космическом полёте, его успешном завершении и первом космонавте СССР – Юрии Алексеевиче Гагарине.

В институт в тот памятный день я не попал. Днём дома услышал рёв самолётов и выскочил на балкон. Я тогда жил в Марьиной Роще. Над нашим домом низко пролетел Ил-18 с эскортом из 4 истребителей. Оказалось, что это Ю.А. Гагарин возвращался в Москву. Я, как и все, испытывал тогда небывалый подъём. Зная, что Гагарина будут встречать на Красной площади, взял фотоаппарат «ФЭД-2» и поехал на улицу Горького, мечтая увидеть и заснять церемонию встречи. Этого нельзя забыть!

Улица, начиная со здания Моссовета, была заполнена народом. Люди разных возрастов, много студентов, стихийно шли к центру столицы. Несли самодельные транспаранты, много флагов, несли и везли макеты ракет. У Манежной площади, сплошь заполненной народом, нас остановило оцепление. Люди были даже на крышах зданий. Всё происходящее напоминало встречи первых героев СССР, спасавших команду затёртого во льдах, а затем затонувшего «Челюскина», и полярников-папанинцев в 1930-х годах.

Когда официальная церемония закончилась, оцеп­ление сняли, и всех пропустили на Красную площадь. Считаю, что этот всенародный энтузиазм и радость были сродни великому Дню Победы

9 мая 1945 года, с той лишь разницей, что День Победы был со слезами на глазах.