Эпоха географических открытий обернулась не только обретением новых земель, но и истреблением многих видов животных. Сотни тысяч лет жила себе на Земле стеллерова корова, а исчезла за каких-то двадцать семь.

История её уничтожения началась 4 ноября 1741 года, когда к берегу одного из островов, позже названных Командорскими, причалил корабль экспедиции Беринга – битый штормами пакетбот «Святой апостол Пётр» грозил развалиться прямо в море. Но вскоре выяснилось, что высадились мореплаватели на холодной, малообжитой земле. Через пару дней корабль, ненадёжно закреплённый якорем, унесло в море. Пришлось экипажу остаться зимовать на острове в крайне суровых условиях.

Среди переживших зимовку был Георг Вильгельм Стеллер, немецкий врач и естествоиспытатель, а по совместительству – адъюнкт натуральной истории Санкт-Петербургского университета. Истощённый, обессиленный, он собирал сведения о флоре и фауне островов, описывал и даже зарисовывал местных животных: сивучей, каланов – морских бобров, а также нечто громадное, что сам Стеллер поначалу принял за ламантина. 

Оказалось, что это неизвестные крупные животные, сходные с ламантинами, обитателями тёплых тропических вод. Но детальный осмотр показал, что это какой-то совершенно новый вид. Стеллер называл их капустницами – из-за того, что они питались морской капустой. Но впоследствии они в его честь получат название стеллеровой коровы. А ещё их нередко упоминают как северных сирен.

Стеллер оказался не только первым, но и единственным учёным-натуралистом, своими глазами наблюдавшим этих животных в естественной среде. Через 27 лет их уже не будет. Останутся лишь его зарисовки и описания да немногочисленные скелеты и кости этого чудесного создания – страшного на вид, но едва ли не самого милого и добродушного среди морских гигантов.

Целиком материал читайте в №5/2023 журнала «Чудеса и приключения»

Автор: Марьяна Вовк

Фото © Shutterstock.com