Неведома зверюшка

Он обитает в Австралии с незапамятных времён. Причём, как показали палеонтологические исследования, его ископаемые предки мало чем отличались от нынешних особей, разве что были чуть поменьше. У современных длина тела 30–40 см, а вес – до 2 кг. Впрочем, прошло немало времени, прежде чем всё это было установлено.

Английские переселенцы появились в Австраии в 1788 году, а лишь десять лет спустя в Англию была отправлена первая шкурка утконоса. Её необычный вид вызвал ожесточённые споры среди учёных. Сперва её сочли подделкой какого-то таксидермиста, искусно пришившего утиный клюв к шкуре зверька, похожего на бобра. Рассеять это подозрение удалось дотошному натуралисту Джорджу Шоу. Он не обнаружил никаких швов и пришёл к выводу, что это не подделка, а диковинный гибрид животного и птицы. Назвали зверюшку утконосом, указав в описании, что это «животное-амфибия из рода кротов, имеющее вместо обычного рта утиный клюв, который позволяет ему питаться в иле, как птицам».

Возник вопрос, к какой группе животных отнести утконоса. Поскольку шкура у него покрыта шерстью, решили причислить чудо-юдо к млекопитающим. Но тут в Англию были доставлены два заспиртованных экземпляра, и оказалось, что у них есть клоака – общее выводное отверстие мочеполовых органов и кишечника. А у млекопитающих её быть не может! Это орган птиц и пресмыкающихся!

Четверть века учёные думали, к кому же отнести утконоса: к млекопитающим, птицам или пресмыкающимся. Ведь анфас он явно походил на пернатых, телом – на зверя, а внутренностями – на рептилий.

В 1824 году немецкий биолог Иоганн Ф. Меккель обнаружил, что у утконоса имеются молочные железы, но без сосков. Молоко выделяется через расширенные поры. При кормлении самка ложится на спину, и молоко стекает в небольшую борозду на её брюхе. Вот из этого «блюдечка» малыши его и слизывают, пока не подрастут и не начнут сами охотиться на улиток и червей. Впрочем, столь необычный способ выкармливания потомства роли не играл, главное – утконоса теперь можно причислить к млекопитающим.

Странности австралийца

Прошло шестьдесят лет, и загадочный австралиец преподнёс новый сюрприз. На проходившем в Монреале собрании Британской научной ассоциации огласили телеграмму из Австралии, в которой авторитетный член ассоциации Колдуэлл сообщал, что своими глазами видел, как самка утконоса откладывает яйца!

Поначалу натуралисты в это не поверили. Но позже выяснилось, что Колдуэлл не ошибся. После спаривания самка откладывает в норе одно-два маленьких (не больше двух сантиметров) яйца, покрытых грязно-белой кожистой скорлупой, и «насиживает» их на своём животе в течение одной-двух недель. Детёныши рождаются голыми и слепыми, глаза открывают только на 11-й неделе. Мать вскармливает их молоком до четырёх месяцев, пока они не начнут самостоятельно выбираться из норы на охоту.

Разгадали и загадку знаменитого «утиного клюва». Это вовсе не клюв, твёрдый, как у гуся или утки, а скорее нос необычной формы, покрытый особого рода кожей, богатой нервами. Этот орган с роговыми пластинками вместо зубов служит своеобразным радаром, благодаря которому утконос с помощью электролокации добывает пропитание. Погружаясь под воду, зверёк плотно закрывает глаза и отыскивает добычу, водя головой из стороны в сторону и улавливая слабые электрические поля мелкой живности.

Сергей Барсов

Фотография — shutterstock.com ©

Продолжение читайте в февральском номере (№2, 2013) журнала «Чудеса и приключения»

Похожие статьи:

Теги: , ,