В феврале текущего года Лабораторией NASA были представлены последние фотографии морей Титана – спутника Сатурна. На снимках, присланных зондом «Кассини», отчетливо видно наличие гигантских «фонтанов» из пузырьков из азота.

По сути, все это выглядит так, как будто озера и моря Титана «дышат» азотом: когда они охлаждаются, они вбирают в себя азот, а при потеплении – выдыхают. Специалист NASA Майкл Маласка (Michael Malaska) видит причины этого явления в особенностях их химического состава.

Исследуя содержимое Лигеи – крупнейшего моря Титана – при помощи радара «Кассини», выяснилось, что его «воды» полностью состоят из метана, дно покрыто экзотической слизью из соединений азота, а берега представляют собой углеводородные болота. Звучит фантастически!

За 12 лет работы на орбите Сатурна, зонд «Кассини» и спускаемый модуль «Гюйгенс» обнаружили на Титане углеводородные моря, и десятки таких же озер и рек. Но самым загадочным оказалось появление в них временных островов, периодически исчезающих и появляющихся на их поверхности.

Благодаря недавним снимкам, ученым NASA удалось выяснить, что эти острова на самом деле являются не сушей, а гигантскими «фонтанами» пузырьков, возникающих в тех точках, где метан перемешивается с этаном в результате выпадения дождей или таяния этанового льда на дне.

В таких условиях, молекулы азота резко теряет способность растворяться в смеси метана и этана, и в результате этого они выделяются из жидкости и превращаются в пузырьки.

Таким образом, ученым предстоит решить серьезную задачу. Ведь при таких условиях посадка зонда может закончиться катастрофой: поверхность будет прогреваться двигателями посадочного модуля, в результате чего азот может резко высвободиться из метановых вод, а резкий выброс газа может попросту уничтожить космический аппарат.

Информация подготовлена по сообщению Лаборатории реактивного движения НАСА